Астрономи з США, Франції та Шотландії, використовуючи дані орбітального телескопа «Хаббл», змогли підтвердити води в атмосфері екзопланети HAT-P-26b, а також оцінили частку елементів важче водню в газовій оболонці планети. Остання виявилася невелика, що означає незмінність атмосфери планети протягом її геологічної історії.

Дослідження було проведено за допомогою транзитних методів – той момент, коли планета починає рухатися перед диском зірки, частина світла останній проходить крізь її газову оболонку. В залежності від того, з яких газів складається атмосфера, деякі частини спектра зірки починають поглинатися. Приміром, характерні смуги поглинання є у води і вуглекислого газу — вони лежать в інфрачервоній області спектра. Це дозволяє визначити наявність тих чи інших речовин на планеті.

Вперше сліди води на HAT-P-26b були виявлені 2015 році — з допомогою об’єднаних даних телескопа «Спітцер» і наземних спостережень. Ця екзопланета розташовується приблизно в 430 світлових роках від Землі і являє собою «гарячий Нептун», рівноважна температура на поверхні якого становить близько 1000 кельвінів (730 градусів Цельсія). Із-за невеликого прискорення вільного падіння небесного тіла може бути щільна і висока атмосфера. Планета робить оборот навколо зірки системи — помаранчевого карлика — приблизно за 4,2 дня.

Однак при цьому «водним» світом планету не назвеш – занадто висока на неї температура.