Як відомо, всі космічні ракети на сьогодні – хімічні. Вони гарні для зльоту, оскільки дають потужний імпульс на короткий час. Однак для космосу вони погано застосовні. І ось у NASA зараз проводять випробування плазмової ракети для космічного простору.

Вона непридатна для зльоту, проте здатна працювати місяцями для розгону або гальмування, що компенсує її порівняно низьку тягу.

Ми вже писали, що компанія Ad Astra працює за замовленням NASA над розробкою такої ракети. І, схоже, ці роботи доведені, як мінімум, до стадії прототипу. Старт проекту був ще в 2015-му, а тепер Ad Astra проводить кілька нетривалих випробувань двигуна і готується до більш довгого 100-годинного тесту. Він відбудеться в 2018 році, після цього двигун передадуть космічному агентству.

Зазначимо, що плазмовий двигун (він же магнітний прискорювач із змінним питомим імпульсом) працює, нагріваючи неон або аргон до дуже високих високих температур за допомогою магнітних полів. Ця розпечена плазма потім вистрілюється з ракети на великій швидкості, тим самим забезпечуючи рух.

Крім можливості працювати тривалий час, такий двигун вимагає менше пального. При цьому наголошується, що на повній тязі плазмові ракети можуть досягти Юпітера, Сатурна завжди за рік або два, що дозволить прискорити експансію людства в космос.