Схоже, що комерційний космос стає все дешевшим і масовішим. Так само було з мобільним зв’язком, безлімітним інтернетом і багатьма іншими речима. Ілон Маск запускає ракети майже кожен день і садить їх назад, але його ракетам є й дешевші альтернативи. Компанія-початківець Rocket Lab, заснувана новозеландським підприємцем й інженером-самоучкою Пітером Беком, створила ракету, яка може кардинальним чином знизити вартість запуску міні-супутників.

Підприємець обіцяє брати всього $5 млн за запуск — це набагато дешевше, ніж $60 млн у SpaceX (на порядок!), і тим більше – в інших компаній. Крім цього, такі ракети можна запускати з будь-якого космодрому.

У травні 2017 року Rocket Lab зробила перший випробувальний запуск експериментальної ракети Electron, про що ми повідомляли. Запуск був визнаний успішним: ракета хоч і не досягла заданої орбіти, але не вибухнула і надіслала телеметрію.

Через кілька років Пітер Бек планує запускати по 100 таких ракет на рік. Така кількість запусків зробила вся світова авіакосмічна індустрія за 2016 рік.

Характеристики Electron виглядають так:

  • максимальне навантаження: 225 кг;
  • номінальне навантаження: 150 кг;
  • ступенів: 2;
  • номінальна сонячно-синхронна орбіта: 500 км;
  • висота: 17 м (для порівняння, у Falcon 9 висота 70 м);
  • діаметр: 1,2 м (у Falcon 9 — 3,7 м);
  • другий ступінь: тяга 22 кН (5 000 фунт-сили), 333 с;
  • перший ступінь: дев’ять двигунів Rutherford, тяга при відриві 162 кН (34 500 фунт-сили), максимальна тяга 192 кН (41 500 фунт-сили), 303 с.

Особливістю ракети є використовуваний матеріал – просунуті жаростійкі композити на основі вуглеволокна, спеціальні кріогенні клапани і спеціальна система герметизації гелію, розроблені в Rocket Lab, архітектура FPGA для управління польотом, спеціально розроблений двигун з насосною подачею кисню й гасу. А двигун Rutherford — перший в світі киснево-гасовий двигун, всі основні компоненти якого роздруковані на 3D-принтері. Друк займає всього добу.

Крім Rocket Lab, на ринок скоро вийдуть й інші компанії, в тому числі Vector Space Systems і Virgin Orbit. Усі вони конкуруватимуть за цінами і дозволять дуже дешево виводити маленькі супутники на орбіту. Такі супутники можуть застосовуватися в різних галузях: хедж-фонди стежать за автомобільним трафіком біля супермаркетів для вимірювання купівельної активності; фермери відстежують дозрівання врожаю, активісти спостерігають за вирубкою лісів і таборами біженців, шпигуни стежать за будівництвом військових баз, ринкові аналітики підраховують кількість резервуарів з нафтою в резервах Китаю і так далі. По суті, тут назріває та ж революція, яка відбулася після появи дешевих компонентів для безпілотників. При цьому зазначимо, що їх збирають і в Rocket Lab. Також цікаво, що в числі засновників компанії є вихідці з NASA.