Космічний зонд «Кассіні» позавчора в 12:00 по Києву виконав перший з 22 «нирків» фінальної частини місії, вперше пролетівши між Сатурном і його системою кілець. Такий ризикований маневр був зроблений навмисно – це дозволить провести вимірювання гравітаційного і магнітного полів планети, хімічного складу кілець, а також убезпечити супутники Сатурна від випадкового «зараження» земним життям. Вважається, що деякі мікроорганізми могли пережити 20-літню подорож апарату в космосі. Оскільки запас палива, необхідного для маневрів зонда майже закінчився, скоро «Кассіні» може стати некерована. Тому команда місії вирішила завершити роботу апарату керованим падінням в щільні шари атмосфери Сатурна, яке відбудеться 15 вересня 2017 року.

На час прольоту на висоті 3000 км над щільними шарами атмосфери перерветься зв’язок, також є ризик пошкодження приладів. Для цього основна антена була переорієнтована і зараз виступає у якості «щита», з-за чого і немає зв’язку.

Близько 12:00 за московським часом космічний зонд «Кассіні» виконав перший з 22 «нирків» фінальної частини місії, вперше пролетівши між Сатурном і його системою кілець. Це ризикований маневр, так як будь-яка досить велика частка пилу може пошкодити прилади апарату і змінити його траєкторію. «Кассіні» виявиться на висоті трьох тисяч кілометрів над щільними шарами атмосфери планети і майже в п’яти тисячах кілометрів від внутрішнього D-кільця. Зв’язок з апаратом перерветься майже на добу — близько 11:30 інженери відвернули основну антену від Землі, перетворивши її на своєрідний щит. Перші знімки та зв’язок з «Кассіні» очікуються 27 квітня близько 10:30 за московським часом. Подробиці опубліковано на спеціальній сторінці місії, присвяченій фінального етапу.

Фінальний етап місії стартував 22 квітня під час останнього зближення з Титаном (супутник Сатурна). Зонд здійснить 22 оберти навколо планети, проходячи між кільцями і атмосферою, що дозволить досліджувати їх.

Відстань до рівня тиску в одну атмосферу газової оболонки Сатурна під час першого «норця» складе 2950 кілометрів, до внутрішнього краю D-кільця — 4760 кілометрів. Згідно з планом, апарат сфотографує перед «нырком» північний полюс планети. Потім «Кассіні» оцінить розміри часток пилу в кільцях з допомогою ультрафіолетового спектрометра по розсіюванню світла Сонця на них. Крім того, зонд зробить серію знімків верхніх шарів атмосфери планети — їх розв’язання буде приблизно в десять разів краще, ніж всі попередні знімки Сатурна.

Зазначимо, що пошуковий гігант Google розмістив дудл на честь цього на своїй головній сторінці.