Астрономы из США, Франции и Шотландии, используя данные орбитального телескопа «Хаббл», смогли подтвердить воды в атмосфере экзопланеты HAT-P-26b, а также оценили долю элементов тяжелее водорода в газовой оболочке планеты. Последняя оказалась невелика, что означает неизменность атмосферы планеты на протяжении всей её геологической истории.

Исследование было проведено с помощью транзитных методов – тот момент, когда планета начинает двигаться перед диском звезды, часть света последней проходит сквозь ее газовую оболочку. В зависимости от того, из каких газов состоит атмосфера, некоторые части спектра звезды начинают поглощаться. К примеру, характерные полосы поглощения есть у воды и углекислого газа — они лежат в инфракрасной области спектра. Это позволяет определить наличие тех или иных веществ на планете.

Впервые следы воды на HAT-P-26b были обнаружены 2015 году — с помощью объединенных данных телескопа «Спитцер» и наземных наблюдений. Эта экзопланета располагается примерно в 430 световых годах от Земли и представляет собой «горячий Нептун», равновесная температура на поверхности которого составляет около 1000 кельвинов (730 градусов Цельсия). Из-за небольшого ускорения свободного падения у небесного тела может быть плотная и высокая атмосфера. Планета делает оборот вокруг звезды системы — оранжевого карлика — примерно за 4,2 дня.

Однако при этом «водным» миром планету не назовёшь – слишком высокая на ней температура.