Чтобы в полной мере использовать долгожданный телескоп имени Джеймса Уебба, исследователям нужно будет работать максимально оперативно и учитывать небольшой срок существования многомиллиардной орбитальной обсерватории. На что направят его взгляд первым делом?

Созданный в сотрудничестве с европейским и канадским космическими агенствами, телескоп Webb станет самой большой, мощной и дорогой обсерваторией NASA в истории. Его создание обошлось в 9 млрд долларов, а запуск намечен на лето 2019 года.

В отличие от своего знаменитого предшественника космического телескопа Hubble, который был создан для сбора видимого и ультрафиолетового света, Webb оптимизирован для просмотра космических пространств в инфракрасном диапазоне.

Инфракрасные глаза Уэбба делают его одновременно рентгеновским сканером, масс-спектрометром и машиной времени. Он способен заглянуть сквозь скрипучие, пыльные космические эоны, чтобы изучить многое, куда астрономы, использующие Хаббл и другие телескопы, едва начали заглядывать.

Разница между Hubble и Webb состоит также в долговечности, благодаря нескольким ремонтным миссиям, первый приближается к четвертому десятилетию пребывания на низкой орбите. Но Уебб будет размещен вне зоны досягаемости легкого обслуживания и запрограммирован на 5 лет службы. Максимум, на что хватит топлива — 10 лет, оно необходимо для маневров. Телескоп должен всегда находиться в тени нашей планеты, чтобы не перегреться.

«Обучающая кривая» телескопа Webb

«Webb имеет ограниченную продолжительность жизни и представляет собой огромные интеллектуальные, финансовые и технологические инвестиции, поэтому нам необходимо быстро обучиться его возможностям», —  говорит Кен Сембач, директор Научного института космического телескопа (STScI). «Это будет крутая обучающая кривая».

Сотни исследователей, которые потратили десятилетия на разработку аппаратуры, программного обеспечения и основных научных задач телескопа, будут первыми, масштабирующими эту кривую обучения. Каждому члену этой элитной команды гарантируется небольшая, но значительная часть общего времени Уебба, первого года наблюдений телескопа (так называемый «Цикл 1»).  Эти первоначальные результаты могли бы затем помочь остальным астрономам мира.

Изучение юности Вселенной

Webb будет способен осматривать крупнейшие кластеры галактик, которые настолько массивны, что деформируют окружающее пространство, формируя огромные «Гравитационные линзы», которые усиливают слабый свет галактик, родившихся менее чем через миллиард лет после Большого Взрыва. Таким образом можно изучать первые периоды жизни Вселенной.

Обнаружение экзопланет и нанесение их на карту

Несмотря на то, что телескоп Уэбба создавался большей частью для исследования дальних галактик, но его взор можно направить и на соседние звездные системы для поиска экзопланет.

Астрономы будут иметь возможность обнаружения водяных паров, метана и прочих газов даже в момент прохождения планеты перед своей звездой.

Одна из команд планирует изучать спутники Юпитера и Сатурна, в том числе и знаменитые гейзеры Энцелаада.