Исследователи из Мичиганского университета совместно с ВВС США и NASA смогли увеличить максимальную мощность ионного двигателя X3. Это двигатель является разновидностью двигателя Холла, а мощность увеличена до 100 кВт, что является рекордом для этого типа двигателей. Эксперимент проводился в исследовательском центре NASA Glenn в Огайо, США.

Мы показали, что X3 может работать с мощностью более 100 кВт. Он работал с огромным диапазоном мощности от 5 кВт до 102 кВт с электрическим током до 260 ампер. Он генерировал 5,4 ньютона тяги, что является самым высоким уровнем тяги, достигнутым любым плазменным двигателем на сегодняшний день

Руководитель проекта Алек Галлимор

Важно отметить, что ионные и плазменные двигатели рассматриваются NASA как способ быстро добраться до Марса и других планет. Двигатель Холла обеспечивает скорость до 40 км/сек, а обычные химические ракеты – 5-7 км/сек.

Кроме этого, ионные двигатели к тому же более экономичны и требуют меньше топлива, если пропеллентом выступает газ, вроде ксенона, а не солнечные батареи. Минус ионного двигателя состоит в слабой тяге: чтобы разогнать корабль, ему нужно работать довольно длительное время. Поэтому, например, его нельзя использовать на Земле, только в космосе.

Нынешние ионные электрические установки, доступные на рынке, создают тягу всего в 3-4 кВт, тогда, как для отправки человека на Марс нужны более мощные установки, способные достичь мощности в 500 кВт или даже 1 МВт.

На 2018 год запланирован ещё один крупный тест – ионный двигатель малой тяги заставят работать 100 часов подряд. Также, по словам Галлимора, инженеры также разрабатывают специальную магнитную экранирующую систему, которая должна защитить стенки двигателя от повреждения плазмой. Без нее X3, вероятно, столкнется с поломками уже через несколько тысяч часов. Защита же обеспечит работоспособность двигателя на годы.