Как известно, все космические ракеты на сегодня – химические. Они хороши для взлёта, поскольку дают мощный импульс на короткое время. Однако для космоса они плохо применимы. И вот в NASA сейчас проводят испытания плазменной ракеты для космического пространства.

Она неприменима для взлёта, однако способна работать месяцами для разгона или торможения, что компенсирует её сравнительно низкую тягу.

Мы уже писали, что компания Ad Astra работает по заказу NASA над разработкой такой ракеты. И, похоже, эти работы доведены, как минимум, до стадии прототипа. Старт проекта был ещё в 2015-м, а теперь Ad Astra проводит несколько непродолжительных испытаний двигателя и готовится к более длинному 100-часовому тесту. Он состоится в 2018 году, после этого двигатель передадут космическому агентству.

Отметим, что плазменный двигатель (он же магнитный ускоритель с изменяемым удельным импульсом) работает, нагревая неон или аргон до очень высоких высоких температур с помощью магнитных полей. Эта раскаленная плазма потом выстреливается из ракеты на большой скорости, тем самым обеспечивая движение.

Кроме возможности работать длительное время, такой двигатель требует меньше горючего. При этом отмечается, что на полной тяге плазменные ракеты могут достичь Юпитера, Сатурна всегда за год или два, что позволит ускорить экспансию человечества в космос.