Как известно, SpaceX, Virgin Galactic, Blue Origin и другие частные космические компании рассчитывают на развитие космического туризма с тем, чтобы монетизировать этот рынок. Однако кроме технической стороны — ракет, кораблей и безопасности в целом, нужно подготовиться и самим туристам. Потому стартап Starfighters занимается этим с расчётом на будущее.

Компания учит своих клиентов летать на истребителях F-104. На таких же самолётах в своё время тренировался лунный первопроходец Нил Армстронг и другие космонавты эпохи «Аполлона». Это позволяет воссоздать перегрузки и микрогравитацию по аналогии с космосом. Этих самолётов осталось всего 8 единиц, из них 7 — у Starfighters, а ещё один находится в распоряжении Королевских норвежских военно-воздушных сил.

Как отмечается, на текущий момент такие услуги есть только у Starfighters. Частные космические компании заняты технологиями, а подготовка NASA длится годами. F-104 же позволяет смоделировать условия при взлёте, поскольку может разгоняться до двух скоростей звука (ведь компенсаторы перегрузок пока не придумали).

Мы считаем, что будет неправильно отправлять в космос неподготовленных, но очень богатых людей, и надеяться, что они там сами как-нибудь справятся

СЕО Starfighters Рик Светков

Как отмечается, тренировочная программа оценивается в $20 тысяч за один полет. Пока что это больше бизнес, нежели реальная подготовка, однако в будущем планируется расширить тренировочную программу астронавтов, приблизив ее к стандартам NASA. Проблема в том, что пока просто не существует заверенных на государственном уровне методик подготовки. Светков полагает, что программа Starfighters может стать основой для нового законодательства.

Сами полёты проводятся в космическом центре Кеннеди. Это часть договорённости Светкова с Национальным космическим агентством ещё от 2007 года. Однако полёты — не единственная цель и задача Starfighters. Предполагается, что F-104 смогут выступать в роли летающих стартовых площадок для малых ракет и наноспутников. Сейчас стартап ведёт переговоры с Orbital ATK и CubeCab о ракетах, способных стартовать в воздухе и выводить полезный груз на орбиту.

Самое интересное, что именно в космическом центре Кеннеди в своё время сажали шаттлы, но после отказа от программы многоразовых челноков его, по сути, не использовали. Таким образом, центр Кеннеди может стать одним из элементов частной космонавтики, пусть даже и под эгидой NASA. Учитывая недавно подписанные документы о намерении США вернуться на Луну, это вполне себе логично.

Как отмечается, проекту Starfighters нужно больше F-104, сертифицированных как космические вспомогательные транспортные средства. Нынешнее законодательство позволяет Starfighters использовать это обозначение и это может стать базой для создания полноценной программы космической подготовки.

Рик Светков при этом отмечает, что речь идёт о суборбитальных полётах, и надеется, что первый сможет состояться уже через 2 года.