Дослідники з Мічиганського університету спільно з ВПС США і NASA змогли збільшити максимальну потужність іонного двигуна X3. Це двигун є різновидом двигуна Холу, а потужність збільшена до 100 кВт, що є рекордом для цього типу двигунів. Експеримент проводився в дослідницькому центрі NASA Glenn в Огайо, США.

Ми показали, що X3 може працювати з потужністю понад 100 кВт. Він працював з величезним діапазоном потужності від 5 кВт до 102 кВт з електричним струмом до 260 ампер. Він генерував 5,4 ньютона тяги, що є найвищим рівнем тяги, досягнутим будь плазмовим двигуном на сьогоднішній день

Керівник проекту Алек Галлимор

Важливо відзначити, що іонні і плазмові двигуни розглядаються NASA як спосіб швидко дістатися до Марса та інших планет. Двигун Холу забезпечує швидкість до 40 км/сек, а звичайні хімічні ракети – 5-7 км/сек.

Крім цього, іонні двигуни до того ж більш економічні і вимагають менше палива, якщо пропеллентом виступає газ, зразок ксенону, а не сонячні батареї. Мінус іонного двигуна полягає в слабкій тязі: щоб розігнати корабель, йому потрібно працювати досить тривалий час. Тому, наприклад, його можна використовувати на Землі, тільки в космосі.

Нинішні іонні електричні установки, доступні на ринку, створюють тягу всього в 3-4 кВт, тоді, як для відправки людини на Марс потрібні більш потужні установки, здатні досягти потужності в 500 кВт або навіть 1 МВт.

На 2018 рік запланований ще один великий тест – іонний двигун малої тяги змусять працювати 100 годин поспіль. Також, за словами Галлимора, інженери також розробляють спеціальну магнітну екранує систему, яка повинна захистити стінки двигуна від пошкодження плазмою. Без неї X3, ймовірно, зіткнеться з поломками вже через кілька тисяч годин. Захист забезпечить працездатність двигуна на роки.