Тем, кто знает астрономию хотя бы в рамках школьного курса, известно, что Земля и солнечная система находятся на краю галактики Млечный Путь. Не на самом краю, однако далеко от основных масс вещества (что, по мнению некоторых учёных, и дало возможность развиться разумной жизни).

Галактика Млечный Путь представляет собой уплощённый диск диаметром порядка 100 тыс. световых лет и толщиной около 1000. «Ядро галактики» – так называемый балдж, по современным космологическим представлениям, содержит массивную черную дыру с массой в 4 млн раз больше Солнца. Мы же видим галактику сбоку, и потому противоположная её сторона экранирована от нас ее ярким и плотным ядром. Проще говоря – учёные никогда не видел обратную сторону галактики. Однако Альберто Санне из Радиоастрономического института Макса Планка удалось впервые получить сигнал оттуда.

Как сообщается, облака молекулярного газа, раскаленные близостью горячих звезд, могут создавать узкие и мощные радиоволновые джеты, которым иногда удается «пробиться» сквозь плотный туман центра Галактики. Их наблюдения и позволили астрономам рассмотреть противоположную сторону Млечного Пути – дальний конец рукава Центавра. Считается, что вместе с противолежащим ему крупным рукавом Персея он образует пару основных рукавов Галактики, начинающихся прямо от ее центрального бара. Солнце находится во второстепенном рукаве Ориона близ Персея, напротив рукава Центавра.

Для локализации источников радиоволновых джетов в дальней стороне Галактики ученые использовали параллакс, разницу в видимом положении при наблюдении с двух разных точек. Подобно тому как палец вытянутой руки «смещается», если смотреть на него то правым, то левым глазом, так и далекие астрономические источники выглядят чуть иначе по мере движения Земли по орбите вокруг Солнца. Поэтому наблюдения проводились в течение года, и величина смещения сигналов позволила вычислить положение их источника.

Это смещение, по словам авторов, составило всего 50 угловых секунд: «меньше, чем отпечаток ноги Нила Армстронга на Луне, если смотреть на него с Земли». Однако с учётом огромных расстояний оно соответствовало 65 тыс. световых лет, указав на расположенный там, с «невидимой» стороны Млечного Пути, источник радиосигнала. И это лишь первая ласточка: освоив новый метод, ученые собираются составить первую, пока еще приблизительную, карту дальней стороны Галактики. По их оценкам, на эту работу потребуется не больше 10 лет.