Те, кто не прогуливал уроки биологии в школе, помнят, что сетчатка – внутренняя оболочка глаза, содержащая фоторецепторные (светочувствительные) клетки: колбочки и палочки. Первые отвечают за цветное зрение, вторые — за сумеречное. Потому повреждения сетчатки почти гарантированно приводят к частичной или полной слепоте.

Одна из самых распространённых болезней такого рода – макулодистрофия, при которой нарушается центральное зрение, и пигментный ретинит. При этом зачастую лекарства не помогают, потому в мире идёт активная разработка имплантов, способных заменить человеческую сетчатку.

На сегодня есть два вида имплантов – эпиретинальные (располагаются на внутренней поверхности сетчатки) и субретинальные (на внешней). Однако все они созданы на основе металлов, из-за чего могут отторгаться телом. В числе побочных эффектов есть отслоение сетчатки, воспаление внутренних оболочек глаза, эрозия конъюктивы.

И потому учёные из Оксфордского университета создали прототип искусственной сетчатки из мягкого биосовместимого материала – гидрогеля. Внутри гидрогелевых «капель» находится бактериородопсин — светочувствительный белок, присутствующий в организме архей, который схож с родопсином – белком, который содержится в палочках сетчатки глаза животных и людей.

Прототип не умеет различать цвет, он передает только очертания предметов, каждая капля выступает «пикселем». Однако даже это – уже достижение.