Благодаря эффекту гравитационного линзирования ученые смогли доказать наличие планет в галактике, удаленной от нас на 6 миллиардов световых лет.

По состоянию на 28 января 2018 года подтверждено существование 3728 экзопланет в 2794 планетных системах, и все они находились в нашей галактике. На этой неделе группа астрофизиков из университета Оклахомы впервые подтвердила наличие экзопланет за пределами Млечного Пути.

Обнаружить внегалактические планеты удалось за счет эффекта гравитационного линзирования, возможность использования которого предсказал Альберт Эйнштейн. Линзой, позволяющей землянам видеть происходящее в далекой-далекой галактике, служит галактика, расположенная в 3,8 млрд световых лет от Земли. До сих пор гравитационным линзированием пользовались для поиска экзопланет, которые вращаются вокруг звезд Млечного Пути.

Масса галактики-линзы настолько велика, что даже свет изменяет свою траекторию, проходя близко от нее. С помощью эффекта линзирования этой галактики ученым еще в 1991 году удалось разглядеть и измерить расположенный в 6 млрд световых лет от Земли квазар — яркий и активный объект со сверхмассивной черной дырой RX J1131−1231 в центре.

Аккреционный диск черной дыры RX J1131−1231 излучает в рентгеновском диапазоне. проходя через разные регионы галактики-линзы, излучение квазара искривляется по‑разному, и тем сильнее, чем больше масса звезд, лежащих на его пути. Чем меньше область наблюдения, тем большую роль в эффекте линзирования начинают играть массы планет, которые вращаются вокруг звезд.

Получив с помощью космической рентгеновской обсерватории Chandra множество изображений квазара, ученые смогли определить вклад планет в эффект гравитационного линзирования и даже оценить их массы. Расчеты показали, что в галактике существуют 2000 объектов, которые могут быть планетами. Их массы варьируются в пределах от Луны до Юпитера.