Космический зонд «Кассини» позавчера в 12:00 по Киеву выполнил первый из 22 «нырков» финальной части миссии, впервые пролетев между Сатурном и его системой колец. Такой рискованный манёвр был предпринят намеренно – это позволит провести измерения гравитационного и магнитного полей планеты, химического состава колец, а также обезопасить спутники Сатурна от случайного «заражения» земной жизнью. Считается, что некоторые микроорганизмы могли пережить 20-летнее путешествие аппарата в космосе. Поскольку запас топлива, необходимого для маневров зонда почти закончился, скоро «Кассини» может стать неуправляем. Поэтому команда миссии решила завершить работу аппарата управляемым падением в плотные слои атмосферы Сатурна, которое произойдёт 15 сентября 2017 года.

На время пролёта на высоте 3000 км над плотными слоями атмосферы прервётся связь, также есть риск повреждения приборов. Для этого основная антенна была переориентирована и выступает сейчас в качестве «щита», из-за чего и нет связи.

Около 12:00 по московскому времени космический зонд «Кассини» выполнил первый из 22 «нырков» финальной части миссии, впервые пролетев между Сатурном и его системой колец. Это рискованный маневр, так как любая достаточно крупная частица пыли может повредить приборы аппарата и изменить его траекторию. «Кассини» окажется на высоте трех тысяч километров над плотными слоями атмосферы планеты и почти в пяти тысячах километров от внутреннего D-кольца. Связь с аппаратом прервется почти на сутки — около 11:30 инженеры отвернули основную антенну от Земли, превратив ее в своеобразный щит. Первые снимки и связь с «Кассини» ожидаются 27 апреля около 10:30 по московскому времени. Подробности опубликованы на специальной странице миссии, посвященной финальному этапу.

Финальный этап миссии стартовал 22 апреля во время последнего сближения с Титаном (спутник Сатурна). Зонд совершит 22 оборота вокруг планеты, проходя между кольцами и атмосферой, что позволит исследовать их.

Расстояние до уровня давления в одну атмосферу газовой оболочки Сатурна во время первого «нырка» составит 2950 километров, до внутреннего края D-кольца — 4760 километров. Согласно плану, аппарат сфотографирует перед «нырком» северный полюс планеты. Затем «Кассини» оценит размеры частиц пыли в кольцах с помощью ультрафиолетового спектрометра по рассеянию света Солнца на них. Кроме того, зонд сделает серию снимков верхних слоев атмосферы планеты — их разрешение будет примерно в десять раз лучше, чем все предшествующие снимки Сатурна.

Отметим, что поисковый гигант Google разместил  в честь этого дудл на своей главной странице.